Arenas bituminosas ¿el próximo petróleo?

El tema es polémico, sobre todo en Canadá, y de momento hay demasiadas preguntas sin respuesta, casi todas desde el punto de vista ambiental. A pesar de ello, y sin entrar en los debates típicos, tópicos y desgastados sobre si “queda” mucho petróleo por extraer, sí quisiera hoy llamar la atención brevemente sobre algo que podría convertirse en materia prima para la química básica y la obtención de combustibles dentro de un tiempo que casi nadie se atreve a cuantificar pero que parece mucho más cercano cada día que pasa. El hecho es que las arenas bituminosas llevan ahí desde la noche de los tiempos, pero no ha sido hasta tiempos recientes que la industria ha vuelto sus ojos hacia ellas de forma seria.

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Fuente: Gobierno de Alberta.

Las arenas bituminosas, que reciben diversos nombres dependiendo de los lugares donde se localicen, como arenas de alquitrán, arenas de petróleo o, en inglés oil sands, son mixturas de arena con alquitrán que, en ocasiones, llegan a ocupar extensos territorios. Lo atractivo de la mezcla se encuentra en que, a través de un proceso de separación adecuado, de ellas puede obtenerse un betún que guarda enormes similitudes con el petróleo. Este betún puede refinarse para obtener de él diversos productos orgánicos, tal y como se hace en las refinerías de petróleo actualmente. Al contrario que con el petróleo, para extraer las arenas bituminosas no hace falta profundizar en la tierra con pozos, sino que se obtienen por medio de minería a cielo abierto o, en algunos casos, se recolecta el betún tras haberse inyectado en el yacimiento de arenas algún solvente adecuado junto con vapor o agua caliente.

Así de sencillo, y a la vez así de complejo, porque el procesado de las arenas supone un reto técnico y ambiental. La porción técnica ya ha sido superada hasta cierto punto, no así la ambiental, sobre todo por dos problemas principales. Por una parte, las clásicas objeciones a la minería a cielo abierto, por otra, la ingente cantidad de agua que es necesario consumir para obtener el betún.

En el mundo existen grandes áreas donde pueden localizarse arenas bituminosas, como en Venezuela, Estados Unidos, Rusia o Madagascar. Aunque en muchos de esos lugares se ha planteado su extracción y refino, nadie ha llegado tan lejos como los canadienses, sobre todo porque técnicamente parecen haber resuelto todos los dolores de cabeza que, hasta ahora, estas arenas les planteaban y, además, porque poseen una cantidad inmensa de ellas. Los problemas ambientales siguen ahí, claro está, pero ya se han puesto manos a la obra. Junto con los grandes depósitos de Venezuela, es Canadá quien cuenta con una cantidad inmensa de arenas bituminosas. ¿Esto es mucho? La pregunta puede parecer inocente, pero es la clave, pues la respuesta es: sí, no sólo es mucho, sino muchísimo. Se estima que si se extrajera todo el betún de las arenas y se refinara posteriomente, se podría contar con una reserva de este producto, tan similar al petróleo, superior a las reservas del crudo actualmente conocidas. Esto no significa que todas las arenas puedan ser explotadas de forma rentable, no al menos con la tecnología actual, pero si únicamente las más ricas y accesibles entraran en el circuito comercial, el petróleo habría encontrado un serio competidor. No extrañará por tanto que en Canadá se hayan tomado la idea de explotar este recurso muy seriamente.

El grueso de las reservas de arenas bituminosas canadienses se encuentra al norte de la región de Alberta, más concretamente en lo que se conoce como área de las Arenas de Athabasca, o Athabasca Oil Sands. Actualmente gran número de explotaciones, infraestructuras de transporte y de refino, se encuentran en activo o se hallan en construcción, pues el tesoro es demasiado valioso como para pasar desapercibido. El depósito de Athabasca es el mayor del mundo, al menos según las estimaciones y los conocimientos geológicos actuales. Algunos cálculos estiman que la cantidad de barriles de betún que se puede obtener únicamente de este depósito es superior, en producto refinado equivalente, al de petróleo actualmente cuantificado en Arabia Saudí y otros países de Oriente Medio o, lo que es igual, en un área del tamaño de Florira se concentran más de 175 billones (trillones americanos) de barriles de betún recuperables. Su explotación no ha hecho sino comenzar, pues apenas unas décadas han pasado desde que se planteó seriamente esta opción, pero ahora mismo el 40% del petróleo producido en Canadá procede de las arenas, en su mayor parte encaminado al mercado estadounidense, que ya lo contempla como su principal proveedor de combustible.

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Fuente: Wikimedia Commons.

Esto es algo pasmoso, sin duda, y aunque gran parte de estas arenas todavía se encuentran más allá de ser explotables de forma rentable, la tecnología destinada a su extracción y procesado está avanzando a tal velocidad que, con toda probabilidad, Canadá pasará a convertirse en la segunda mitad del siglo XXI en uno de los principales productores de “petróleo”, puede que incluso el primero. Eso sí, a muchos habitantes de Alberta no les hace ni pizca de gracia el asunto. He aquí, por ejemplo, un adelanto de la película H2Oil, en la que se critica severamente la degradación ambiental del área causada por las explotaciones en el proceso de extracción del betún.


20 Comentarios

02.12.09

Las arenas bituminosas son una excusa de los consorcios petroleros para seguir explotando al mundo con su política de control de los recursos energéticos (y me quedo corto con lo de “consorcios petroleros”).

Existen alternativas infinitamente más limpias, rentables, económicas y ecológicas y con un menor impacto social y mayor creación de empleo (por decirlo de alguna forma y desordenadamente) que la licuación y limpieza de estas arenas movedizas…

Pero como se les acaba el petroleo barato intentan convencernos de que “esto puede ser el futuro”… ¡venga ya! dejar paso a las energías renovables, dejar paso a la energía libre (buscar en google…), dejar paso al futuro y no intentéis imponer vuestros métodos económicos del siglo XIX a un sistema social del siglo XXI…

Desde luego, si esto llega a convertirse en una realidad tangible es que vamos muy pero que muy mal…

¡Saludos!

02.12.09

@estrnon: Me gustaría saber qué energías ecológicas son más rentables y crean más empleo que las de combustibles fósiles. Porque estoy seguro de que si tan rentables son, seguro que muchas empresas se habrían fijado en ellas para sacar tajada. Pero no se ven por ningún sitio. Y no soy ningún ferviente defensor del petroleo, precisamente.

En cuanto a lo de las arenas bituminosas, fantástico artículo, alpoma. En la carrera (de Geología) hemos visto poco sobre ellas, quizá porque todavía es muy temprano como para tenerlas en consideración dentro de los combustibles fósiles.

Lo que sí estudiamos fueron los gashidratos. Capas de hielo cuyos poros están llenos no de aire sino de metano. Existen multitud de estos yacimientos en las costas de los continentes. Pero también suponen problemas medioambientales y de explotación.

02.12.09

#estemon: No solo es ya una realidad tangible, sino que crece de forma vertiginosa.

#Davife: Técnicamente la explotación de estratos de hidratos de metano es bastante compleja. En cambio, en el caso de las arenas bituminosas, parece que la tecnología ya ha roto la barrera de lo rentable hace tiempo.

03.12.09

Hace unos meses salio un artículo sobre esto mismo en National Geographic, y desde luego no lo ponía muy bien, mas bien parecía pan para hoy hambre para mañana, ecologicamente un futuro desastre a pesar de que las compañias y el gobierno (parte muy interesada) como siempre lo negasen todo.
Fotos: http://ngm.nationalgeographic.com/2009/03/canadian-oil-sands/essick-photography
Artículo (en inglés): http://ngm.nationalgeographic.com/2009/03/canadian-oil-sands/kunzig-text

[...] Arenas bituminosas ¿el próximo petróleo? [...]

03.12.09

Este producto ha desbaratado los planes estrategicos de las industrias gasisticas y puesto en entredicho algunas de las previsiones que se manejaban. Pese a lo costoso de la extracción el gas así obtenido es uno de los negocios con mayor crecimiento actual.

03.12.09

Buenas Alejandro. El problema de la extracción de combustible a partir de las arenas bituminosas está sobre todo en la rentabilidad de dicha extracción. Pero no en la rentabilidad en términos “económicos” sino energéticos. Es decir, que en el proceso de extracción no consuma más de 1 barril de petróleo por cada barril equivalente obtenido. Si no me equivoco el ratio de energía obtenida / energía consumida para las arenas asfálticas de Canadá llega a 2 / 1 en algunos casos. Con lo cual se está cerca del límite. Quiero decir que las estimaciones reales de las reservas, según otras fuentes (ASPO) son mucho menores que las publicitadas por las compañías petrolíferas.
Un apunte más. El que ya se estén explotando comercialmente estos yacimientos es una prueba más de que las reservas de petróleo convencional están en decadencia (si puedo sacar petróleo barato, ¿por qué exploto las arenas bituminosas?) y que tenemos un grave problema energético a nivel mundial delante de nosotros. Surgen dos preguntas ¿de cuánta energía podremos disponer en el futuro? ¿A qué precio?

Pd: Felicidades por el blog.

03.12.09

#Carl Cox: Sobre todo el precio ambiental. De todas formas, no me cabe duda de que se terminarán explotando a gran escala y que la rentabilidad mejorará en cuanto a la eficiencia energética de la extracción. Veremos qué sucede. ;-)

03.12.09

Noticias como esta, son las que ponen en el punto de mira la idoneidad o no de una sociedad basada en los combustibles fósiles y, desgraciadamente, no todo el mundo está preparado intelectualmente para discernir sobre el verdadero alcance de este segundo y su importancia como alternativa a otros tipos como los biocombustibles. Y con ello, formar una opinión objetiva sobre el posible impacto devastador que una sociedad basada en éstos podría tener para el futuro. Con esto quiero decir, que aunque tampoco sea yo defensor acerrimo de los combustibles fósiles, pienso que es preciso investigar estas formas, como las arenas bituminosas, antes que subirnos al carro, por ejemplo, de los biocombustibles que realmente sí son pan para hoy y literalmente hambre para mañana.

Sí a lo dicho sumamos, que ya se están llevando a cabo estudios muy serios y con muchísimo presupuesto para desarrollar unos nuevos tipos de plásticos deribados del trigo, estamos irremediablemente abocados a un gran desastre ecológico, aunque suene trágico.

Por otra parte y en otro ámbito, está por ver que EEUU deje que sus vecinos del norte cominencen a explotar estos recursos por las buenas. Sin tener nada que decir.

Un saludo, y mi más sincera enhorabuena por tu articulo Alejandro.

03.12.09

Más que las arenas bituminosas, el posible sustituto directo del petróleo cuando las reservas vayan escaseando serán las pizarras bituminosas. De todos modos tampoco quiero hablar demasiado sobre el tema porque tendría para extenderme varios días, y tengo bastante que estudiar (sobre esto y algunas otras cosas más).

04.12.09

Por cierto, perdón por la grandísima falta de ortografía. “derivados”

Un saludo.

04.12.09

#Juanmi: No pasa nada, se entiende que es un error al teclear, es muy común. :-)

05.12.09

Muy buen artículo Alpoma, ¿has pensado hacer uno también sobre las pizarras bituminosas que ha comentado Fuzzylog?

Recién me entero de la existencia de ambos, y parece bastante prometedor.

05.12.09

#Marfil: Lo tengo en lista de espera, como tantos otros temas. :-)

09.06.10

Para la mitad del siglo XXI ya tendremos opciones mejores que el petroleo como el helio 3, la fusion nuclear, el hidrogeno, etc. Pero seria una buena fuente para el asfalto, plasticos, medicamentos, y mucho mas…
180.000 millones de barriles! WOW

23.08.10

soy lo mas jeje

El desarrollo siempre sera un desfio entre la explotacion de los recursos naturales y su conservacion para futuras generaciones y la coexistencia del medio ambiente y la raza humana y los demas miembros de la biodiversidad. la explotacion de las arenas bituminosas podria ser una solucion alternativa de fuente de energia para mantener una cultura de alto consumo, pero, nos hemos preguntado si estariamos dispuestos a cambiafr nuestros estilos de vida. Eso no depende de nosotros los consumidores sino de los grandes capitales y la supervivencia de un sistema de vida. Con un adecuado desarrollo tecnologico que respete el equilibrio o restablezca el equilibrio en elgun nivel que permita la permanencia de la vida normal siempre se podra explotar los recursos naturales.

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31.03.12

cual es la diferencia entre arenas bituminosas y y petroleo pesado

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blog editado por Alejandro Polanco Masa.

Cofundador de Arbotante, Glyphos y Maptorian. Redactor de Historia de Iberia Vieja y autor de Herejes de la Ciencia, Crononautas y El viaje de Argos.



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